Jest to choroba o podłożu autoimmunologicznym, w której własne przeciwciała pobudzają tarczycę do produkcji hormonów. Autoantygenem jest receptor dla TSH (TSHR), który pobudzany jest przez przeciwciała – anty-TSHR, co powoduje wzmożone wydzielanie hormonów tarczycy i objawy nadczynności tarczycy, a także stymuluje wzrost tarczycy i rozwój jej unaczynienia. Choroba wzięła swoją nazwę od nazwiska irlandzkiego lekarza Robsera Gravesa, który jako pierwszy opisał jej objawy w 1832, a w 1840 niezależnie tę samą chorobę opisał Karl von Basedow.

Bezpośrednia przyczyna choroby Gravesa-Basedowa nie została poznana, ale przypuszcza się udział estrogenów, jako że choroba 10 razy częściej u kobiet. Wskazuje się także na wpływ stresu czy zakażeń wirusowych na ujawnienie choroby. Palenie tytoniu w tej chorobie jest szczególnie niekorzystne, zwiększa bowiem ryzyko orbitopatii tarczycowej.

Objawy

W przebiegu choroby Graves-Basedowa występują najczęściej objawy typowe dla nadczynności tarczycy. Choć zwykle stwierdza się nadprodukcję hormonów tarczycy (objawy nadczynności tarczycy), to niekiedy funkcja tarczycy jest osłabiona (niedoczynność) lub prawidłowa.

Wytrzeszcz (oftalmopatia, orbitopatia)

Choroba Gravesa-Basedowa jest najczęstszą przyczyną powstawania naciekowego wytrzeszczu oczu czyli oftalmopatii, która może występować w 10-30% przypadków tej choroby. Orbitopatia może pojawiać się przed wystąpieniem objawów nadczynności, w pełni choroby lub nawet po pewnym czasie od skutecznego leczenia choroby.
Nasilenie wytrzeszczu jest różne – od przypadków łagodnych do zaawansowanych.
Przyczyną orbitopatii jest gromadzenie się wokół gałki ocznej substancji śluzowatych i nacieków komórkowych. Poza defektem kosmetycznym może dochodzić do powikłań takich jak : wytrzeszcz gałki ocznej, owrzodzenie rogówki, podwójne widzenie, ból gałek ocznych, jaskra, światłowstręt czy nawet trwałe uszkodzenie wzroku.

Wystąpienie orbitopatii wymaga pilnej konsultacji z lekarzem.